記憶體持續上漲中,背後的原因到底是什麼?

作者 | 發布日期 2017 年 10 月 26 日 15:04 | 分類 記憶體 , 財經 , 零組件 Telegram share ! follow us in feedly


如果說 2017 年有什麼遺憾,那就是記憶體漲得飛快,薪資卻沒漲多少,原本想等著記憶體降價回穩後再來下手,結果沒等到降價反而一路往上走,到底何時能等到降價的時機呢?

以基本的 8GB 記憶體來說,目前一條桌機用的 8GB DDR4 記憶體在網路上的報價約略在台幣 2,400 3,000 元不等;如果要不要飽受記憶體不足之苦,那 16 或 32GB 記憶體必不可少,光記憶體就得花上近 5,000 或近萬元──半年前,一條 8GB 記憶體僅不過千把元,短短 6 個月,這樣要漲上去,恐怕到年底會直接翻倍。

為什麼記憶體漲得那麼快,背後又有什麼祕密?

 

市場因素:安迪─比爾定律

1990 年代,英特爾 CEO 安迪·葛洛夫(Andy Grove)與微軟 CEO 比爾·蓋茲(Bill Gates)的領導下,兩家公司成立了「Wintel 聯盟」,英特爾為微軟提供效能強大的處理器,微軟則不斷升級 Windows 系統來榨乾處理器的效能。當時流行的說法是:

What Andy gives, Bill takes away.

這就是著名的「安迪─比爾定律」。

▲ 安迪·葛洛夫與比爾·蓋茲。(Source:LinkedIn

直到今天,這條定律仍積極發揮作用:為什麼一升級到最新系統,前兩年的老 iPhone 就卡到不行?因為新的 iOS 系統需要更強勁的效能支援,舊款 iPhone 的規格不夠用了。所以每隔一兩年,你就會冒出換新手機、新電腦的念頭。

幾十年來,「安迪─比爾定律」一直在推動 PC、手機市場的繁榮。

可是這跟記憶體又有什麼關係呢?

所謂記憶體,其實是「記憶體」(Memory)的一種,這是利用半導體技術製成的儲存資料電子裝置,根據性質不同,主要分為兩大類:

  • 揮發性記憶體(RAM),即記憶體
  • 非揮發性記憶體(ROM),即硬碟(包括機械硬碟、固態硬碟、隨身碟等)

目前漲價勢猛的記憶體主要是指動態隨機存取記憶體(Dynamic Random Access Memory,簡稱 DRAM),屬於揮發性記憶體;此外,固態硬碟(Solid State Drive,簡稱 SSD)和 NAND 還是手機、電腦成本的大宗,屬於非揮發性記憶體。

DRAM 主要用於電腦、手機,是與 CPU 直接進行資料互動的記憶體,具讀取速度快、隨時可讀寫等特性,常為處理系統或程式的臨時資料儲存媒介。因此相同條件下,兩部其他硬體規格幾乎一致的手機或電腦,DRAM 越大,執行速度也就越快。

隨著系統和軟體的進步,手機、電腦等裝置對記憶體的需求也就越大。

2017 年主流的 Android 旗艦,基本都用到 4GB RAM,部分手機甚至配備 8GB RAM;iPhone 8 和 iPhone X 也都搭載 3GB RAM──2007 年 iPhone 剛發表時,記憶體只有 128MB。

除了手機之外,雲端服務、人工智慧、VR / AR、區塊鏈等技術的興起,也對電腦效能提出更高要求,這變相拉動對記憶體的需求。

市場需求的激增,是記憶體漲價的原因之一。

▲ iPhone 8 拆解。(Source:iFixit

產業競爭:美韓爭霸,壟斷全球

記憶體漲價的另一大原因,與產業現況息息相關。

根據 IC Insights 在 2016 年推出的調查報告,目前全世界 10 大半導體廠商,從事記憶體和快閃晶片的設計與製造的,主要有 5 家:

  • 三星電子
  • SK 海力士
  • 英特爾
  • 美光科技
  • 東芝半導體

這 5 家公司,基本上可分為南韓與美國兩大陣營。三星、SK 海力士是南韓廠商,英特爾、美光科技是美國廠商。此外,東芝半導體雖然是日廠,但目前已被貝恩資本領銜的財團拿下,背後是蘋果、戴爾、SK 海力士等公司,基本上都是美國和南韓玩家。

南韓和美國,幾乎已壟斷全球記憶體市場。

▲ 2017 年 Q1 各大半導體廠商營收排名。(Source:IC Insights

三星是全球最大的 DRAM、NAND Flash、SSD 固態硬碟製造商。這些業務在 2017 年都取得突飛猛進的增長。根據 IC Insight 的報告,今年 NAND Flash 市場增長 44%,而 DRAM 市場增長 74%──三星在 DRAM、NAND 市占率分別高達 47.5%、36.9%。

這也是為什麼 Galaxy Note 7 燃損事件之後,三星還能迅速恢復元氣。因為 Note7 燒掉的那些錢,早就透過半導體業務賺回來了。

三星 2017 第二季財報顯示,該季三星半導體營收為 17.58 萬億韓圜(約 157.99 億美元),營業利潤為 8.03 萬億韓圜(約 72.16 億美元),已快趕上蘋果 2017 Q3 的利潤(87.17 億美元)。

其實,三星成為記憶體產業的霸主,也就近十年的事,在此之前,記憶體產業屬於美國和日本。

1970 年代,記憶體主要是美國企業主導,IBM、德州儀器和英特爾是最大玩家。可到了 1980 年代,日本電子產業崛起,日系的東芝、NEC(日本電氣)、日立等廠商憑著強大的技術優勢超過美國,東芝和 NEC 一度是世界最大的半導體廠商。

1999 年,日立、NEC 兩大日企的半導體部門合併為爾必達記憶體公司,之後又合併了三菱電機的記憶體製造部門。此時日本半導體如日中天,沒人想到日本記憶體業會在十年後快速萎縮。

▲ 爾必達晶片。(Source:iDB

2008 年,全球金融危機爆發,日本是重災區。當時記憶體產量過剩,整個產業陷入疲軟期,記憶體條價格一度跌倒成本價以下,美國美光、日本爾必達等公司都陷入赤字。

2009 年,爾必達陷入困境,日本政府再次伸出援手,注入 300 億日圓的公用資金,並提供政府擔保的 1,000 億日圓的銀行融資。然而,儘管有政府注資和政策扶持,但由於支援力度有限,爾必達的經營始終沒有起色──此時,南韓政府的全力資助下,三星、現代及海力士等公司卻逃過一劫,迅速崛起。

2012 年 1 月,三星電子已占據記憶體市場 41% 份額,而爾必達的市占率只有 13.5%。沒過多久,爾必達就提交破產保護,當時爾必達的負債總額高達 4,810 億日圓,是日本製造業史上負債最多的企業。

2012 年 5 月,美光科技以 20 億美元收購爾必達,改名為美光記憶體日本。

▲ 美光科技公司。(Source:Micron

東芝半導體的衰落,則與 2015 年爆發的「東芝會計醜聞」有關。受 2008 年金融危機的影響,東芝集團營利能力疲軟,為了達到利潤目標,東芝高層不惜在帳上造假。2015 年,東芝公司被曝出過去 7 年共虛報 12 億美元營收,直接導致東芝集團重組。

無可奈何之下,東芝只好逐個剝離自家最賺錢的業務,包括醫療器械業務、白色家電業務、半導體業務等等。如果東芝半導體業務部門被貝恩資本領銜的財團收購,那麼未來很可能在日本獨立上市,可背後的股東不是美國人,就是南韓人。

供不應求的當下,無論美方還是韓方,都不願意打價格戰,雙方達成微妙的平衡。

市場調研機構 DRAMeXchange 研究員吳雅婷指出,目前市場受惠於平均銷售單價上揚與新製程的持續轉進,各大廠商直到 2017 年底都沒有大量擴產的計畫,而第三季隨著各大手機廠商的旗艦產品陸續出貨,記憶體價格將繼續上漲。

2018 年,記憶體還會漲嗎?

儘管靠著記憶體業務,三星、美光、海力士等公司賺得盆滿缽滿,但並不意味高枕無憂。

記憶體是週期性極強的產業,容易受市場供需情況影響,缺乏用戶黏著性。如果不做好萬全準備,很可能一下子就被後來者趕上──目前,中國正大力發展記憶體業務,雖然與巨頭相比仍有差距,但由於有國家政策支援,紫光、長鑫、晉華等入局者,個個鬥志昂揚、糧草充足。

因此,無論三星、SK 海力士還是英特爾、美光,都在積極尋求技術突破。

▲ SK 海力士記憶體工廠。(Source:iTers News

記憶體方面,SK 海力士、美光還在尋求製程突破,準備從 25nm 躍進到 20nm 內。為此,美光和 SK 海力士分別在台灣和中國設新廠,並增加投資。

三星、英特爾等技術領先的玩家,則在研究代替 DRAM 的新型記憶體:

  • MRAM,磁阻式隨機存取記憶體(Magnetoresistive Random Access Memory),主要玩家是三星和台積電,這種記憶體使用壽命更長,晶片面積更小,反應速度更快,因此被業界視為最有可能取代 DRAM 的技術。
  • RRAM,可變電阻式記憶體(Resistive random-access memory),英特爾和美光共同研發的「3D Xpoint」就屬於這種,寫入速度比 NAND 快 1 萬倍,比 DRAM 快 10 倍。

業界人士預計,大概到 2019 年,記憶體市場才會迎來一波降價潮。

▲ 英特爾的「3D Xpoint」介紹。(Source:Intel)

至於 Flash 方面,整個產業正在從 2D 平面 NAND Flash 轉向 3D 立體 NAND Flash。

目前,三星依舊是這方面的領先者,3D-NAND 月產能占比已達 40%,而英特爾、美光緊隨其後,至於東芝、WD 的 3D-NAND 產能,僅占市場 10%~15%。

不過,由於 NAND Flash 的需求並不如記憶體強烈,調研機構 DRAMeXchange 預計,隨著東芝產能提升,2018 年市場將供過於求。

從整體上看,未來半年無論記憶體還是 Flash,應該都會繼續漲價──也就是說,手機、電腦等電子產品,價格還會一路走高。記憶體到底什麼時候才會停止瘋漲?或許只能等待下一位攪局者入場。

(本文由 愛范兒 授權轉載;首圖來源:pixabay

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