美國淘金潮再現,太空礦業將成宇宙探索新前線

作者 | 發布日期 2016 年 12 月 27 日 16:26 | 分類 國際貿易 , 航太科技 , 財經 follow us in feedly

早在 2009 年,太空人、學者以及企業家就曾聚在一起討論,人類未來該如何向宇宙進軍。考慮到地球資源是有限的,然而人類的慾望卻永無止盡,最終為了維持物種的延續就必須走向太空。但在當時,為了讓人類脫離地球其燃料補給甚至後勤維修都是難以置信的昂貴,導致要進一步開發太空是不可行的,然而經過多年富有遠見的規劃及技術進步,行星旅行及探索將越來越便宜,甚至太空礦業將成為新的宇宙探索前線,並重現美國西部荒野的淘金熱潮。




先解決燃料問題

負責評估美國載人航太計劃的奧古斯丁委員會(Augustine Commission)曾在 2009 年指出美國重返月球的太空登陸計畫預算過於昂貴,若不能得到政府足夠的支持將很難繼續,更經濟的方法應該是登陸小行星,不過最終目標應該要往火星而去,然而在當時的技術跟資金都難以支持這樣的一項計畫,太空計畫仍是不可永續的。

然而現代隨著技術進步,人類的航太技術已越來越靠近外太空,而且資源探勘技術也越來越成熟使得太空礦業將成為人類探索太空很好的永續基礎。在太陽系中有超過 60 萬個小行星,其中蘊含的資源價值連城,一個小行星蘊含的鉑金量可能就有近 500 億美元的潛力。不僅是挖掘礦藏,許多企業家打算將小行星建設成太空加油站。小行星也含有許多,冰、氫氣及氧氣等可作為燃料的基礎元素。加拿大的 Deltion 創新公司,就準備研發及生產太空用的機器人鑽頭及探勘設備,其執行長 Dale Boucher 表示,他們公司的設備能夠開採太空中的冰,並將其電解以生產出燃料。一旦燃料的補給能夠更為廉價,太空探索的距離將能夠更遠,也更便宜。

太陽系小行星分布;資料來源:Asterank

美國搶先一步

但在政治層面,還有一些阻礙,1967 年聯合國發展的《外太空條約》(Outer Space Treaty)指出,沒有任何國家可以聲稱擁有小行星。不過美國總統歐巴馬在 2015 年 11 月簽署了美國商業太空發射競爭法,明確的表示,美國公民將擁有開採外太空資源的權利,使得業者能夠更安心地投入開發太空資源的行列,儘管在國際法上此點仍然有所爭議。但太空現在在美國人眼中就像西部荒野,地上的黃金只要撿到就是誰的,而越早開採的國家就越有優勢。

太空礦業也不僅是大國的專利,歐洲小國盧森堡(Luxemburg)人口僅 58 萬人,但其政府不僅通過了與美國類似的法案,也推出了規模近 2 億 2700 萬美元的太空基金以發展太空礦業並企圖在太空旅行技術中佔有一席之地,其作為已吸引了美國太空礦業公司,如行星資源(Planetary Resources)公司和深空工業(Deep Space Industries)前往加盟。

行星資源總裁 Chris Lewicki 表示,人類不是第一次上太空,但現在要面對的問題都與以往不同,因為若要以私人企業的方式進行太空探索,首要的前提是成本以及商業利益,而不是科學研究。他強調,太空礦業所要了解的問題其實與地球沒有什麼太大的不同,不外乎是,何處為最佳鑽探點?需要怎樣的設備?基本技能和知識在很大程度上是相同的,唯一的差別在於環境的不同。還有現今的礦業已開始由機器人取代礦工,未來在太空中也差不多是如此,只不過將業務從地球擴展到太陽系罷了。

(首圖來源:shutterstock)

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