視覺導航掃地機器人「鼻祖」賣身亞馬遜,iRobot 和命運再賭一局

作者 | 發布日期 2022 年 09 月 14 日 7:30 | 分類 公司治理 , 機器人 Telegram share ! follow us in feedly


亞馬遜以 17 億美元收購美國掃地機器人龍頭 iRobot,正在接受美國聯邦貿易委員會反壟斷調查。此次收購是新 CEO 安迪·賈西(Andy Jassy)上任後第二筆收購案,也是亞馬遜史上第四大交易。

2021年亞馬遜推出首款家用服務機器人Astro和數款智慧硬體,在家庭領域邁出一小步。截至目前,iRobot旗下產品全球累計銷售4,000萬台,收購iRobot讓亞馬遜在家用機器人領域一舉擁有32年深厚功力。

其實過去幾年兩家公司關係早就頗為密切。2016年iRobot將關鍵任務型平台遷至亞馬遜AWS伺服器。iRobot家喻戶曉的Roomba產品也採用亞馬遜語音助理Alexa。iRobot創始人兼CEO科林·安格爾(Colin Angle)表示:「亞馬遜與我們一樣熱中深思熟慮創新,我想不出還有什麼地方更適合團隊繼續完成使命。」

尚不清楚通過反壟斷調查後,雙方將以何種形式合作,但可確定的是,亞馬遜希望科林·安格爾繼續擔任iRobot首席執行長。

32年長征路:從太空探索機器人到家用機器人巨頭

讓亞馬遜一擲千金的iRobot,是1990年從麻省理工學院計算機科學和人工智慧實驗室成立。創始人是實驗室教授羅德尼·布魯克斯和兩個學生科林·安格爾、海倫·格雷納,取名iRobot,是為了致敬著名科幻小說家艾薩克·阿西莫夫,《I, Robot》正是代表作。

不同於消費級家用機器人領域的名聲,iRobot最初是在太空領域初露鋒芒。成立次年就研發出月球探索用六足仿生機器人「Genghis」。

這款機器人外觀模仿六足昆蟲,每條腿內建感測器及基本行為編寫,十分適合在有障礙物的未知環境行走。

1997年7月4日,NASA第一台火星車「旅居者號」(Sojourner)攜帶iRobot自研的行為編程技術,成功登陸火星,為人類傳回上千張火星地表圖片,也採集到火星岩石樣本。「Genghis」目前放在華盛頓國家航空科學館,刻有科林·安格爾名字的「勇氣號」火星車也陳列於NASA,可見iRobot對太空機器人的意義。

這是革命性勝利。但身為商業公司,太空夢不能支持企業活下去。接下來十年,iRobot開啟漫長的探索,嘗試十幾種模式,洋娃娃機器人、小型偵查機器人、水下無人航行機器人、救災機器人、油井探測機器人等,但大多沒有獲得好成績。

救災機器人PackBot算得上較成功,可以爬樓梯,能適應不同地形,後來還參與美國911世貿中心搜救、日本福島核洩漏時檢測核輻射量、阿富汗和伊拉克戰場掃雷,使iRobot奠定早期地位。雖然PackBot一度為主營收來源,但國防軍事並不好做,科林·安格爾曾說「跟美國政府打交道總是有各種不確定,對財務非常不穩定」。

出於多方面考量,經歷從實驗室到軍事應用,再到工業領域的漫長探索,科林·安格爾決定將iRobot多年積累的導航及自動行動技術用於清掃工具。iRobot第一次將機器人技術用來清掃,是1997年與清潔用品巨頭美國莊臣(S. C. Johnson & Son, Inc.,舊名 S. C. Johnson Wax)合作研發的商場清掃機器人。

科林·安格爾嗅到了商機。如今回首,這無疑是Roomba系列出生的重要契機

2002年9月,歷時五年研發的第一代掃地機器人產品Roomba上市,當時家用產品並非公司主業務,但Roomba還是有開創性意義。它是第一款由專業機器人公司推出的掃地機器人;開創性應用碰撞式導航,可大面積清潔;還將價格壓至同類產品10%,為掃地機器人商業化打開大門。

2008年後國防類機器人訂單減少,掃地機器人開始受重視。之後團隊又研發出自動脫困、污垢探測、自動集塵、vSLAM(視覺導航)等技術,累計有超過1,500項專利。

2015年,iRobot推出世界首台以視覺導航為原理的掃地機器人「Roomba 980」,結合iAdapt 2.0智慧導航與vSLAM,導航效果大幅提升。2016年,iRobot軍事合約部門剝離為Endeavor,2019年初又被FLIR系統收購。iRobot也有收購,去年底收購網路空氣淨化公司Aeris,以使掃地機器人和智慧家居設備等產品更多樣化。

掃地機器人本身沒有多少創新性,Roomba系列成功關鍵在團隊掌握將高效清潔、複雜機器製作、區域探測等各要素組合的方法,整合出有價值且價格合理的產品。憑著超前技術和先發優勢,iRobot奠定了家用機器人領域的龍頭地位。

截至目前產品全球累計銷售4,000萬台,是最為大眾熟知的家用機器人產品。

失意版圖與奮力自救

Euromonitor數據,2016年iRobot在全球掃地機器人市場占64%市占,為科沃斯、小米、石頭科技占比總和。但也差不多從這裡開始,iRobot全球市場開始走下坡,市占率逐年降低。原因之一是光學雷達等技術成熟,中國公司科沃斯、石頭科技、追覓、雲鯨等快速崛起。

中國為掃地機器人業最大單一國家市場,行業普遍看好,科林·安格爾也曾表示:要將中國市場發展成iRobot最大市場。上半年中國科沃斯、石頭科技、雲鯨、小米和追覓科技位居前五,市占率超過八成,iRobot占比不到3%。

為何國際知名的iRobot,難成為中國消費者首選?

身為機器人領域技術起家鼻祖品牌,iRobot創新能力毋庸置疑,但至今仍堅持掃拖分開和緩慢更新,競爭激烈的中國市場,本土清潔機器人公司都掃拖一體,使iRobot產品在中國消費者眼中不給力。此外,售價昂貴、缺乏通路、行銷不足,比中國品牌售後服務弱勢等,都是水土不服的原因。

這幾年iRobot不斷積極自救。

針對家庭服務場景有許多嘗試,如洗地機器人Scooba、專門清潔泳池的機器人Verror、清潔排水溝的機器人Looj、會拖地的機器人Braava,以及修剪草坪的機器人Terra等。

不難看出,iRobot試圖讓這些消費類機器人成為公司業績新增長點。但結果看,不斷孵化的新計畫不是併入其他業務,就是直接砍掉,沒有一個複製Roomba的成功。

以草坪機器人Terra為例,歐洲人力成本高,住宅草坪面積較小,草坪面積較規整,因此需求旺盛,但Terra晚入局,歐洲市場已被其他品牌瓜分完畢;至於自家大本營美國,草坪面積大,形狀不規則、極端天氣時間長等,又對技術挑戰極大。

2020年新冠疫情爆發,4月iRobot解雇70名員工,約占全球員工總數5%,草坪機器人宣布暫緩上市。業務不如預期,2022年Q2財報,iRobot又透露「公司採取裁員(10%)等降本措施」,將裁掉140名員工。

好消息是,8月Twitter論壇,安格爾透露推出Terra的消息:「我們正在研究清潔地板以外的機器人。」如今有亞馬遜大量資源為後盾,無論技術、人員儲備還是行銷和通路都更豐富,可彌補技術單一問題,加速Roomba系統外研發。

亞馬遜涉足機器人領域不是一兩天。自2012年收購美國機器人公司Kiva Systems開始,至今十年亞馬遜推出負責倉儲工作的機器人Kiva 、Prime Air無人機等,一直積極布局機器人市場。儘管亞馬遜機器人部門只專注倉儲和配送業務,但iRobot加入無疑會在倉儲物流等補充缺少的技術。

智慧家居市場亞馬遜也有布局,推出智慧語音助理Alexa、Echo系列智慧音箱等,收購iRobot無疑注入極大活力。iRobot的價值對亞馬遜來說不言而喻,但iRobot能否成就亞馬遜的機器人業務,還是要靠產品說話。

(本文由 雷鋒網 授權轉載;首圖來源:Unsplash

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